外观设计是产品整体质量不可缺少的一部分。它也被称为“工业外观设计”。是指对产品的形状、图案或组合以及颜色、形状、图案的组合所作的具有美感、适合工业应用的新设计。

外观设计专利保护的对象是产品的装饰性外观设计或者艺术性外观设计,但并非所有的产品设计都能获得外观专利许可。专利法(中国)有明确规定,将部分外观设计排除在授权范围之外。

根据专利法实施细则第二条第三款的规定,下列外观设计内容不得授予专利授权:

一、根据特定地理条件不能重复的固定建筑物、桥梁等。例如,“景观别墅”包括特定的景观。

二、形状、图案、颜色不固定的产品,因为含有气体、液体、粉末等形状不固定的物质。

三、产品的局部或局部设计,如鞋跟、帽檐、杯柄、棋子等不能分开、单独销售或使用的。

四、对于由若干特定形状或者图案的部件组成的产品,如果部件本身不能成为具有独立使用价值的产品,则该部件不属于外观设计专利保护的客体。例如,对于一组由不同形状的插块组成的拼图玩具,只有当所有的插块一起作为设计应用时,才属于设计专利保护的客体。

不能对视觉起作用或不能用肉眼确定的物体,其形状、图案或颜色只能通过特定的工具来辨别。例如,它的图案是只有在紫外线灯的照射下才能出现的产品。

需要保护的外观设计并不是产品本身的正常形态,如手帕捆绑成动物形态的外观设计。